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天下文化首頁 主題 科學自然 人參不是萬靈丹?
科學自然

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2016.11.29
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如果你認為,化學是最討人厭的臭科學;如果你在學校裡,化學怎麼也學不會;如果你崇尚自然,摒棄一切化學物...
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人參不是萬靈丹?


人參不是萬靈丹?_img_1

也許最早只是因為它的根部形狀很像人,引起了中國老祖宗的注意,且因為它的外型而取名為「人參」。挖掘到它的人,也因為它人模人樣,而想把它吃下肚。這一吃不打緊,人們發現吃了人參對身體有許多好處並記載下來,中國古書裡就談到人參能夠明目、清心、強身及益壽,從此以後人參的效用,愈說愈神奇。

依照現代提倡吃人參人士的說法,服用人參可以增加體能、強化免疫系統、促進性慾跟性能力、增強體格、增進腦力、降低膽固醇、消除女人更年期的突發燥熱、減輕失眠症狀、既可用以消炎又可以減少罹患癌症的機率等。有這麼多好處,無怪乎西洋植物學裡,借用潘娜茜(Panacea,希臘神話中能治百病的女神)之名,把人參命名為panax。不過雖然人參的確在藥理方面,因有許多不同凡響的特點而引人注目,但它並不是萬靈丹。

當我們嘗試以科學方法評估人參的潛在功效時,一開始就遇上了叫人頭大的問題。第一個問題是俗稱人參的植物有好幾種,市面上最常見的人參有:生長於中國東北與韓國一帶的高麗參,以及原產於北美洲的花旗參。另外還有它們的遠房親戚刺五加皮等。刺五加皮不是真的人參,它跟人參不同科。這些不同品種人參的化學成分都相當不同,甚至於同科的兩株植物,種植在不同的氣候條件下,也可能顯現出重大差異。因此,幾乎每一類型的人參,都曾先後分離出數十種獨特化學成分,而這些成分的分離方法也仍未標準化。

要研究人參的生物活性,最好的研究對象是「人參皂素」(又稱為三類皂素)的化學成分,這些皂素在吃下肚後會釋放出各種類固醇來,很有可能對身體產生某些生理方面的影響。然而由於目前人參產品尚無要求標示成分的規定,從市面上買來的人參產品,我們根本無從知道裡面究竟含有多少人參皂素。雖然目前已有少數的廠商標示出產品中人參皂素的總濃度,但是用處不大,因為雖然已經發現至少11種人參皂素,然而它們之間相對的生物活性仍無人知曉。

這個標示問題表面上似乎沒啥問題(如果你善良得相信人性本善的話⋯⋯),但是不是經得起實地檢驗呢?有幾位瑞典研究人員對此點存疑,於是從11個國家買來了50樣人參產品,著手進行化驗比較,結果發現其中居然有6種樣品,完全不含活性成分,其他的44種樣品中,人參皂素的含量則從2%到9%不等。最離譜的是,有一樣在美國販買的人參產品,不但其中完全沒有人參衍生物,竟還含有標示中並未注明的麻黃鹼(C10H15NO),麻黃鹼是有潛在危險的興奮劑。會發現這個危險產品,還是因為一位運動員由於尿檢驗出麻黃鹼,而遭指控使用禁藥,他知道自己並未服用麻黃鹼,於是猜想自己沒能通過檢驗,一定與當時正在服用的人參補品有關,這項以假人參為名的害人產品才被檢舉曝光。

以人參為幌子的騙局還不只這些,有人用別稱北五加皮槓柳萃取物,混充刺五加皮販賣(我前面說過,刺五加皮本來就只是人參的遠親,並不是真正的人參),有位30歲的加拿大多倫多護士,由於懷孕後情緒不穩定、易怒而買了刺五加皮產品來進補,結果生出的嬰兒不但先天就長有濃密的陰毛,額頭上還多長出了些頭髮,這才發現她先前服用的刺五加皮是冒牌貨。由此結果推知,北五加皮顯然具有荷爾蒙方面的效應。

有人還指出,由於人參含有雌激素類的化合物,所以對家庭中有乳癌病史的婦女,很可能有負面效果。事實上,曾經有婦女食用大量人參而發生陰道出血的報導,這種現象表示人參也具有荷爾蒙活性。曾經報導過的人參不良副作用還包括乳房疼痛、皮膚出疹子、失眠及瀉肚子。人參還可能影響食用者的血糖濃度,可能對糖尿病患者造成問題。

人參中有一些已知化合物的成分,結構與毛地黃頗為類似,而毛地黃是用來治療充血性心臟病的藥物。由此推想,人參跟人參製品也可能會影響心臟功能,因此心臟病患者也不應該任意服食人參。

以上似乎都是人參的負面科學報導,那麼科學對人參的好處怎麼說呢?多年來,人們花了相當多功夫在實驗室裡進行研究,而結果相當豐碩,得到許多有趣的發現。譬如用大鼠做實驗時,發現人參能增進大鼠的記憶力。若在小鼠的飼料中加入人參皂素,再讓小鼠暴露在結腸癌的致癌物質之下,小鼠生出的腫瘤數目,比飼料中未含人參皂素的對照組小鼠,的確會少一些。至於在人體實驗方面,有韓國的研究顯示,人參食用者的癌症罹患率,較一般人低很多。

不過他們發現要讓癌症罹患率降低,須服用新鮮人參的萃取物或人參粉末,而人參汁或人參茶似乎無抗癌效果。當然,人參食用者間的癌症罹患率會有差異,也許多少跟他們的其他生活習慣不同有關係。

所有實驗中最引人注意的,是服用人參跟增進耐力間的關係。小鼠在餵以人參萃取物一段時間後顯得精力較充沛,每次玩起跑步輪子的時間較久,游泳時也游比較長的距離才顯得累。但不幸的是,人體實驗很少做類似的耐力測驗,曾有實驗以瑞典中年男人為研究對象,結果顯示在連續食用人參後,他們的勞動體能的確有所增進。另外俄國跟日本的研究人員也認為,食用人參跟體力和耐力的增加有關係。

由於有了上述的發現,科學家以適應原來形容人參的這項特性,意思是說人參具有增強身體對付生理壓力的功效,甚至對減輕心理壓力也有幫助。有些學生曾經談到,是否可以服用人參來減低考試所帶來的壓力,我想答案很可能是肯定的,而且我猜吃了人參後的學生,讀起書來會比較有效率。

雖然人參的潛力確實很吸引人,然而我們並不知道,這些好處是由它的哪些成分造成的。不過話又說回來,即使我們知道其中的因果關係,也於事無補,因為市面上各種人參產品的有效成分,向來像謎一樣。

所以你若想知道人參是否對你有好處,似乎只有靠你自己親自試試看啦!也許最好的辦法是服用新鮮人參磨成的粉,劑量則是每天2公克。別以為2公克是小意思,它的價格可不便宜,人參可是世界上合法種植作物中最昂貴的。

另一個方式是選用有口碑的人參萃取物製品,而且要找其中人參皂素總含量在7%以上的。這種補品吃下肚後,很可能會讓我們感覺精力較充沛,也可能真的增強身體耐力。

但是有一點要注意,由於目前尚不清楚,人參跟其他藥物之間有無交互作用,所以盡量不要把人參跟其他藥物一起服用,甚至在短時期間內先後服用也應該避免。最後我還要提醒讀者,對任何聽起來好得過頭的事物抱持懷疑,是放諸四海而皆準的原則。

記住,雖說希臘女神潘娜茜,能夠治癒人間一切疾病,但她永遠只是「神話」中的人物而已。

摘自《蘇老師掰化學》

蘇老師掰化學

數位編輯整理:陳子揚
Photo:pixabay,CC0 Licensed.