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天下文化首頁 主題 你吃過多少基改食物?
科學自然

發表日期

2018.06.06
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基因編輯大革命
CRISPR基因編輯技術帶來的革命正在全面展開,波及地球上的所有生命,你我都無法置身事外。CRISP...
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你吃過多少基改食物?



圖片來源:unsplash,CC0 Licensed.

隨著CRISPR技術在世界各地傳開,食品政治學成了眾多我必須自修的一個領域。我知道經過基因編輯的動植物勢必將與基改生物相提並論,因此特別去研究了各國政府和公益團體在提到「基改生物」(genetically modified organism)這個詞時,到底意味著什麼。

美國農業部將基因改造定義為「為特定用途,以基因工程或其他更傳統的方法,生產經過改良的動植物,其改良表徵將會持續遺傳下去。」這樣廣泛的定義涵蓋了基因編輯等新技術到一些較為傳統的方法,例如突變育種。事實上,用這個定義來看,除了野生蘑菇、野生漿果、野味和野生魚類之外,我們所有吃下肚的食物,幾乎都可以算是基改生物。

不過,一般對基改生物的定義,僅是指那些遺傳物質遭到重組DNA技術以及基因剪接技術改變的生物體,在這過程中會將外源DNA序列加入到生物的基因體內。第一種商業化生產的基改生物,也就是名為「佳味」(Flavr Savr)的慢熟番茄品種,自從1994年獲得核准上市以來,在美國已經有五十多種研發出來的基改作物,包括玉米、棉花、木瓜、稻米、大豆、南瓜、生產菜籽油的油菜等,獲得商業化種植的許可。到了2015年,在美國種植的農作物中,有92%的玉米、94%的棉花和94%的大豆,都是經基因工程處理過的品種。

改良農作物會帶來一定的環境和經濟優勢。種植增強防病蟲害能力的作物,讓農民在獲得高產量的同時,還能減少對有害的化學農藥和除草劑的依賴。基因工程也拯救了整個夏威夷木瓜產業,讓木瓜安然度過病毒的侵害,而且要不了多久,科學家就可確定這種技術能夠保護香蕉和李子等水果,不受新病原體所威脅。

儘管有這些好處,儘管有數億人食用這些基改食物後並沒有出現任何問題,但這類食品仍然飽受批評,成為眾矢之的,不斷面對公眾嚴密的監督和強烈抗議,而其中大部分說法根本不值得如此關注。反對聲浪主要集中在少數幾篇聲稱會對消費者健康或環境造成不利影響的研究上,例如,基改馬鈴薯會讓老鼠得癌症,以及基改玉米害死了帝王蝶,但是這些研究報告的結論,與許多後續研究不一致,並受到多數科學社群的譴責。事實上,基改生物是人類消費品中受到最嚴密監督審查的一類產品,而且也有幾乎一致的科學共識認為,基改食品與傳統方法生產的食品一樣安全。基改生物得到美國聯邦監督部門、美國醫學會、美國國家科學院、英國皇家醫學會、歐盟委員會和世界衛生組織的支持。儘管如此,仍有將近60%的美國人認為基改生物是不安全的。

關於基改生物這個主題,科學共識與民意之間出現分歧,照目前的態勢看來,我們至少可以說這非常讓人憂心。我認為這有部分反映出,科學家和廣大公眾之間交流是失敗的。即便我研究CRISPR的時間相對較短,也發現要在這兩個世界之間保持建設性的公開對話,是十分有挑戰性的任務,但我同時體會到這種溝通對於科學發現的進步有其必要性。

其中一個癥結點在於,在許多人的觀念中,基改生物在某種程度上是不自然、違反常理的。但是我們吃下肚的東西,幾乎都曾經為人類所改變,我們進行作物的品種改良時,通常是讓種子的DNA產生隨機突變,再從中培育出帶有適合表徵的植物。因此,「自然」和「不自然」之間的分界,早就變得相當模糊。由中子輻射產生的紅葡萄柚,用秋水仙素這種化合物產生的無籽西瓜,每棵樹都是以基因選殖技術完美複製出來的蘋果園;現代農業的每個層面都是不自然的。然而,大多數人仍毫無怨言的吃下這些食物。

【書籍資訊】

《基因編輯大革命》

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