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天下文化首頁 主題 為什麼我們無法避免癌症發生?
科學自然

發表日期

2018.12.28

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科學自然
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人類這個不良品
「看哪,人體多麼神奇、多麼偉大!」 才怪!人體其實處處可見很瞎的設計。裝反的視網膜、多餘的尾巴殘存結...
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為什麼我們無法避免癌症發生?



圖片來源:unsplash

雖然許多人不會過敏、從沒中風,也沒有籠罩在自體免疫疾病的陰影之下,但你我體內都有一頭猖獗的野獸:癌症。只要你活得夠久,基本上可以百分之百確定你會罹患癌症。只要你沒有因為別的原因死亡,癌症終究會找上你。

人類的罹癌率高得驚人,只要活得夠久,沒有因為其他原因死亡,幾乎人人都會罹癌。此外,各種多細胞動物都會罹患癌症,人類不是特例。我們的罹癌率雖然高於某些動物,卻也比某些動物來得低。

換句話說, 癌症並沒有使人類變得更特別, 只不過活得愈久,癌症發展的程度會更高罷了。那麼,我為什麼要提起癌症呢?為何不乾脆就跳過不講,就像是我沒有提起動脈粥樣硬化(atherosclerosis)一樣?因為癌症可說是自然界最終極的程式漏洞及特徵。舉凡能行有性生殖、有DNA、有細胞的生命就會有癌症存在。癌症無所不在,事實上,癌症是自然界最極端的缺點,它是一種設計上的缺陷,影響著包含人類在內的所有生物。

體內的魔鬼

癌症和自體免疫疾病一樣,是細胞的產物。當細胞對自身的行為準則感到迷惑,開始失控生長、增殖,癌症就發生了。以腫瘤為例,這些失控的細胞團塊失去了正常的功能,並開始扼殺長出腫瘤的器官。

至於血癌—白血病(leukemia)和淋巴瘤(lymphoma)—癌細胞會把血球細胞和骨髓擠出去,為自己騰出更多空間。不管哪種類型的癌症,癌細胞通常會轉移到其他組織,接管主控權,直到病人的身體不堪負荷為止。就本質而言,癌症是一種和細胞生長控制有關的疾病。

需要時,身體多數細胞都可以生長、分裂和增殖。有些細胞幾乎一直在生長,好比皮膚細胞、腸道細胞和骨髓;有些細胞從來不分裂,像是神經元和肌肉細胞;有些細胞則是介於兩者之間,只有在需要修復傷口或是維持組織時才開始分裂。

細胞必須調節自身的增殖狀態,只在需要增殖的時候增殖,該停止的時候就要停。當人體內出現一個忽視規則、不斷生長的細胞,癌症就開始了。從這個角度來看,癌症是因為我們自身的細胞出了問題,這些細胞想要打造自己的生活,怠忽原本的職守,只專注於自身的生長和增殖。

我曾在飛機上遇到本篤會的摩曼(Gregory Mohrman)神父,聊天過程中,我提到我剛參加完一場有關癌症研究的研討會,正準備返家。博學多聞的神父對癌症研究非常著迷,問了許多和我的研究以及癌症本質相關的問題。接著,他根據自己對癌症的想法,發表一番雄才大論,我試著解釋如下:

在我看來,魔鬼在生物體內最終極的展現方式就是癌症。癌症既不是因細菌或病毒發動攻擊而起,也不是人體遭受外力影響所致,而是我們自己的問題。我們自己的細胞,似乎臣服於某種邪惡的力量之下,忘記了自己的職守,開始過著自顧自的生活。

它們是自私的,所作所為只為了自己,對其他事物一概不理。它們貪得無厭,不斷生長,擴散至其他部位後繼續生長,接掌主控權,殺死原來的組織。目前,我們能夠對抗這些墮落細胞的唯一方法,會讓我們變得更衰弱,因為攻擊癌細胞等於攻擊自己。

對於這些接管人類血肉身軀的惡魔,我們束手無策。這也是我對腫瘤學家和癌症研究學者致上最高敬意的原因:他們致力於打擊邪惡力量。我幾乎是屏息聽完神父這番言論,所以印象深刻。

說來諷刺,任何和癌症有關的文章或文字敘述,開篇段落的大意就和神父這番充滿詩意又言簡意賅的論述差不多,只是用詞通常都是無趣的臨床醫學用語罷了。癌症的確是大自然的糟糕設計:生物自身的細胞功能失常的程度,竟然到了讓生物因此喪生的地步。由人類乳突病毒(human papillomavirus,HPV)引起的子宮頸癌是個例外,只有極少數的癌症是由病毒引起。

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人類這個不良品
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