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天下文化首頁 主題 我們要怎麼探索其他外星文明呢?
科學自然

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2016.06.29
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宇宙波瀾
《宇宙波瀾》是戴森最出名的著作,他把科學生活比作個人靈魂的航程,寫下了科學工作五十年的回憶,浪漫而生...
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我們要怎麼探索其他外星文明呢?


1959年,義大利物理學家柯可尼(Giuseppe Cocconi)和美國物理學家莫里遜(Philip Morrison)提出了辨認人造天體的簡單途徑;他們建議大家收聽外星文明送來的無線電信息,如果真是我們的太空鄰居捎來信息,為了要吸引我們的注意力,這串信息必定編得叫人一眼就可瞧出它是人造的。

柯可尼和莫里遜大膽假設發出信息的生物樂意與我們合作,好讓信息易於辨認,這就解決了辨識的問題;因為信息本身的存在,就證明信號源必是人造的。柯可尼和莫里遜提出他們的看法之後一年,美國物理學家薄賽爾(Edward Purcell)將此看法又向前推進一步,他敘述了一段無線電信號往返銀河系的星際對話:

我們可以和遠方的友人談些什麼呢?我們共通的話題很多,像數學、物理、天文學⋯⋯等等。所以我們可以從共通點展開對話,然後再進到非共通的經驗,也就是更令人興奮的探險話題。當然,這種溝通和交流有其獨特性,就是時間的延遲──可能幾十年後才收到答案;但是你肯定可以收到回音,這會給孩子們帶來生活的目標和期望。這類對話有很深的意義,因為肯定是良性互動,不可能用實物威脅對方。我們都看得到互相送收實物必須有什麼管道,然而送收資訊基本上卻什麼都不需要。在此即展現了哲學對話的極致──動口不動手,只能交換意見,但是你可以暢所欲言。

搜尋外星廣播頻道

後代信徒把教主話語擅訂為教條的行為,不應該歸咎於該宗教的開山祖師。柯可尼與莫里遜只是建議我們用電波望遠鏡收聽某種類型的信息;薄賽爾也是以詩的體裁,來形容有朝一日,我們能夠和外星物種進行雙向溝通時,彼此互相發現、互相為伴所可能帶來的喜悅。柯可尼、莫里遜和薄賽爾所說的每一件事都沒有錯,但是在後續的二十年間,他們的建議已變成僵化的教條。許多有意探索外星智慧的人,都先後信仰了我稱為「哲學對話教條」的教義,視之為信心條款,相信宇宙中充滿了熱中於長期哲學對談的社團。哲學對話教條認定下列事實為不辯自明的真理:

一、宇宙充滿了豐富的生命。
二、有生命存在的眾行星中,絕大多數都能出現智慧物種。
三、很大一部分智慧物種正為啟迪人類發出信息。

如果這些敘述你都接受,那麼集中所有心力尋找無線電信息,而暫且拋開其他尋找宇宙智慧存在證據的途徑,就還算情有可原。

然而對我來說,哲學對話教條離不辯自明還差得遠,至今並沒有證據顯示它是對是錯。既然它有可能對,那我全心贊成搜尋無線電信息;而既然也有可能錯,我就不輕言放棄其他途徑,特別是我們所欲觀察的物種活動並不涉及雙方合作的那類證據。

近幾年來,人們曾認真尋找無線電信號,收聽技術日新月異;雖然還沒有偵測到任何信號,但是收聽的人卻不氣餒。他們的努力至今僅僅涵蓋無線電頻率的一小部分,偵測方向也僅僅涵蓋信號可能來源方向的一小部分範圍。他們已擬妥計畫,在未來繼續增進搜尋效率。他們毋需建造新的大型電波望遠鏡去掃描天空,只需要在現有望遠鏡上多騰出少許時間,多撥少許經費建立新的資料接收處理機,允許好多個頻道平行接收即可。

有幾個無線電天文學家團體正希望實現這些計畫,我衷心支持,也祝福他們馬到成功。假如他們果真成功偵測到真正的星際信息,那將是本世紀最偉大的科學發現、人類歷史的轉捩點。人類看待自己、看待我們宇宙中地位的觀點,將有革命性的改變。但是很不幸,他們需要格外的好運道才有可能成功:他們需要政治上的好運道,來獲得整建設備的基金,他們還需要科學上的好運道—正好有樂意合作的外星人,發送信號給他們才行。

如果外星人不幫忙

如果無線電天文學家運氣不好,或者外星人不肯幫忙,他們就注定收不到信號了。只是,沒有信號並不表示就沒有外星智慧存在,重要的是應該想想別的辦法,尋找智慧存在的證據,萬一哲學對話教條錯誤了,也還有個備用之道。我們不應該故步自封,把自己的腳,綁死在任何一種有關外星人天性和動機的假說上面。

外星人共和國,在宇宙中彼此吱吱喳喳,以無線電信號傾吐祕密是一種可能;同樣的,甚至可能性更高的,乃是人口稀疏而互不合作的宇宙,其中少有生命,智慧更是罕見,根本沒有任何地球外的生命,作興協助我們去發現他們。即便在這麼不樂觀的情況下,搜尋智慧物種的努力仍非全無指望;當我們暫且撇下無線電信號時,當初柯可尼與莫里遜曾巧妙解決的問題,亦即學習如何辨認何者為人造物體的方法,將再度成為關注的焦點。

摘自《宇宙波瀾》

數位編輯整理:林柏安,陳子揚
Photo:NASA Goddard Space Flight Center,CC Licensed.

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