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天下文化首頁 主題 馬斯克SpaceX的最佳幫手
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2017.06.27
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鋼鐵人馬斯克(最新增訂版)
馬斯克曾兩度被自己一手創立的公司踢出門,其中之一是啟動線上支付革命的PayPal,如今他已蛻變成為全...
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馬斯克SpaceX的最佳幫手


馬斯克很清楚創辦一家火箭製造公司的種種風險,但在這個前人紛紛失敗的領域中,他擁有一個祕密武器,也是他認為自己可能成功的理由,那就是重要成員慕勒(Tom Mueller)的加入。

慕勒出身平凡的伐木家庭,在愛達荷州小鎮聖瑪麗斯長大,從小就是個出了名的怪胎。當其他孩子在冬日樹林裡玩耍時,慕勒卻獨自待在溫暖的圖書館裡讀書,或是在家看「星艦迷航記」。他喜歡修理東西,念小學時,有一天他走路上學,在小巷裡撿到一個破爛時鐘,他把它變成得意的課外研究計畫,他每天修理時鐘的部分零件,一個齒輪、一個彈簧的拼湊,直到修好為止。類似事情也發生在他家的割草機,某日下午,他一時興起把放在門前草坪上的割草機拆了。「我爸爸回到家,非常生氣,因為他以為得買一部新的割草機,」慕勒說,「但我把它組裝回去,又能跑了。」

接下來,慕勒迷上了火箭。他開始郵購工具包,按照說明書建造小型火箭。很快他就自學成師,開始建造自己設計的裝置。12歲時,他精心製作了一個太空梭模型,可以被安裝在火箭上、送上空中,然後滑回地面。幾年後,慕勒為了一項科學展覽計畫,向他的父親借了氧乙炔電焊機來製作一個火箭引擎模型。他把這個裝置倒立放在裝滿水的咖啡罐裡讓它冷卻,「我可以一整天都忙這個,」他說。他還發明了同樣具有創意的方法來測量它的性能。這台機器很棒,為他贏得幾項地區性科展競賽,最後甚至進入國際比賽,「但我在那裡一下子就被各方高手狠狠打敗。」

慕勒的身材瘦高,有一張方臉。他是那種隨和的人,在大學裡混了一段時間,教朋友如何製造煙霧彈,最後定下心專注在機械工程方面,也獲致了不錯的成績。大學一畢業,他就加入休斯飛機製造公司(Hughes Aircraft),從事衛星製造,「不是火箭,不過挺接近的。」慕勒說。接著,他加入TRW太空暨電子設備公司。當時是1980年代後半,雷根總統的「星戰計畫」使得太空迷們夢想著高能武器與各種破壞性武器。

在TRW,慕勒試驗了各種不可思議的推進劑,並監督該公司的TR-106火箭引擎研發作業,那是一台以液態氧和氫為燃料的龐大機器。他的愛好之一是和反應研究學會(ReactionResearch Society)的業餘火箭愛好者聚會,這個組織成立於1943年,目的是鼓勵建造和發射火箭,成員有數百位。

週末時,慕勒會跟學會成員一起到莫哈韋沙漠,尋求機械製造的更大突破。他是這個學會裡傑出人士之一,能夠製造出可實際運轉的機器,還能測試一些遭TRW保守上司否決的激進概念。他當時的顛峰之作是一台重量80磅、能產生13,000磅推力的火箭引擎,這台火箭引擎是業餘人士建造的世界最大液態燃料火箭引擎。「那些火箭仍舊懸掛在我的車庫裡,」慕勒表示。

2002年1月,慕勒來找火箭同好賈維(John Garvey)。原本在麥道航太公司(McDonnell Douglas)工作的賈維,當時已辭職並開始建造自己的火箭,他在亨廷頓海灘(HuntingtonBeach)租了一間工業廠房,空間大約能容納六輛車。他們在調整慕勒那台80磅的火箭引擎時,賈維提及有個名叫馬斯克的人可能來訪。

火箭愛好者的圈子很緊密,坎特瑞爾推薦馬斯克去賈維的工廠看慕勒的設計。某個週日,馬斯克和有孕在身的潔絲汀一同來訪,馬斯克身穿時髦的黑色皮質風衣,看起來像是一名高級刺客。慕勒肩上扛著那台80磅的火箭引擎,正試著用螺栓把它固定在支撐結構上,這時馬斯克開始不斷提問。「他問我這台火箭引擎有多大推力,」慕勒說,「他想知道,我是否曾經做過推力更大的火箭引擎。我回說『有』,我在TRW曾做過65萬磅推力的火箭引擎,而且清楚它的每個零件。」慕勒把火箭引擎放下來,以便跟上馬斯克的詰問。「那個大火箭引擎造價多少?」馬斯克問。慕勒說,TRW大約花了1,200萬美元建造這台火箭引擎。馬斯克反問:「但你真正可以用多少成本製造?」

慕勒最後跟馬斯克聊了好幾個小時。接下來那個週末,慕勒邀請馬斯克去他家繼續討論。馬斯克明白,他已經找到一個對火箭製造瞭若指掌的人。接著,馬斯克將慕勒介紹給他的太空專家們,並讓慕勒加入他們的祕密圓桌會議。這些專家水準之高,令慕勒印象深刻,他曾經拒絕過畢爾和其他新進航太人士的邀約,因為他們的想法太異想天開。相反的,馬斯克似乎明白自己正在做什麼,透過一次又一次的面談,淘汰不認同這個計畫的人,並建立一個聰明又願意全心投入的工程師團隊。

【書籍資訊】
摘自《鋼鐵人馬斯克

鋼鐵人馬斯克(最新增訂版)
數位編輯整理:張奕芬,楊廣俞

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